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Images : la sonde Cassini n’a jamais été aussi près des anneaux de Saturne

31 Jan 2017 | 2 commentaires

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Alors que la sonde spatiale Cassini de la NASA s’approche tristement de la fin de sa mission, elle fait en sorte de nous en mettre pleins les yeux, comme-ci les 13 ans passés à observer Saturne et ses lunes ne furent pas suffisant. La sonde, qui est actuellement dans sa phase où elle effectue des rase-mottes des anneaux de Saturne, vient de renvoyer quelques images les plus proches et les plus détaillées des anneaux de la géante gazeuse.

Cassini a pris de nombreuses images des anneaux auparavant, mais elles n’ont jamais été obtenue d’aussi près et avec ce niveau de détail.

Elles révèlent des vues rapprochées des “hélices” (“propellers”, en anglais), ou des structures qui ressemblent à des écarts dans les anneaux causés par l’une des 62 lunes de Saturne (comme encore imagée récemment, quand la petite lune Daphnis navigue dans son anneau de Saturne). Des sillages de gravité, également appelés “straw”, sont également visibles.

Pour toutes les images ci-dessous (clic pour agrandir), le niveau de détail est deux fois plus élevé qu’il ne l’a jamais été pour cette partie des anneaux. Les vues contiennent de nombreuses petites taches lumineuses dues aux rayons cosmiques et aux rayonnements de particules chargées près de la planète.

L’image d’entête, présentant une région dans l’anneau B de Saturne, est la version traitée de celle-ci dessous afin d’éliminer les petites taches citées plus haut. Une image plus esthétique, mais avec un léger adoucissement des plus beaux détails. (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)
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Cette image montre une région dans l’anneau A de Saturne. (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)
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Cette image présente une région dans l’anneau B de Saturne. (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)
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Cette image comporte une onde de densité dans l’anneau A (à gauche) qui se trouve à 134 500 km de Saturne. Les ondes de densité sont des accumulations de particules à certaines distances de la planète. (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)
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Selon Matthew Tiscareno, un scientifique de la mission Cassini :

Ces vues rapprochées représentent l’ouverture d’une toute nouvelle fenêtre sur les anneaux de Saturne et au cours des prochains mois nous attendons à des données encore plus excitantes alors que nous tournerons nos caméras sur d’autres parties des anneaux plus proches de la planète.

Nous pouvons donc nous attendre à d’encore plus belles images des anneaux de Saturne dans les mois à venir. Mais l’heure viendra du “Grand Final” où la sonde Cassini devra terminer sa mission de 20 ans en s’autodétruisant par une plongée kamikaze dans l’atmosphère de Saturne, en avril.

Sur le site du JPL : Close Views Show Saturn’s Rings in Unprecedented Detail.

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