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La sonde Dawn de la NASA a réussi à capturer les vues, les plus détaillées à ce jour, de la montagne solitaire découverte sur la planète naine Cérès et surnommée Ahuna Mons. Ces images, qui ont été obtenues en décembre 2015, aideront à faire la lumière sur certains des nombreux mystères qui entourent cette montagne, y compris son processus de création qui est encore inconnue.

La montagne était si inhabituelle par rapport au terrain environnant, qu’elle a été détectée avant que la sonde ait réussi à se mettre en orbite autour de la planète naine, le 6 mars 2015, apparaissant comme une petite bosse lumineuse à 46 000 km de distance.

Au cours d’une année complète, la sonde a effectué de délicates manœuvres alors qu’elle réduisait sa distance de Cérès, aboutissant à sa troisième et dernière orbite de cartographie. A une altitude d’environ 385 km au-dessus de la surface de la planète naine, le vaisseau spatial a été en mesure de capturer l’Ahuna Mons avec une résolution environ 120 fois fois supérieure à la première image qui a conduit à la découverte de la montagne solitaire en février 2015 .

L’image de l’Ahuna Mons est un composite créé à partir d’un certain nombre de plans distincts pris à une résolution de 35 m par pixel. Elle met en évidence la forme inhabituelle de la montagne, ainsi que la couverture variable sur ses flancs d’un matériau brillant. L’équipe scientifique de Dawn ne sait pas encore si cette matière correspond à la même substance lumineuse présente dans le désormais célèbre cratère Occator (sel, glace…).

Une perspective de profil de l’Ahuna Mons a également été publiée (clic pour agrandir) :

(NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)dawn-ceres-montagne

La NASA estime que l’Ahuna Mons ne serait pas aussi unique que ça, notant qu’elle partage des caractéristiques géologiques similaires à plusieurs autres endroits, mais aucun n’est aussi bien formé, ou distinctif, que la montagne solitaire.

Sur le site de la NASA : Dawn’s First Year at Ceres: A Mountain Emerges.

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