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Bonne nouvelle pour la présence d’une vie ailleurs que sur Terre : Il y aurait une activité tectonique sur la lune de Jupiter, Europe

6 Déc 2017 | 1 commentaire

LLa probabilité d’une tectonique des plaques sur la lune de Jupiter, Europe, qui est censée renfermé un océan global sous ses couches de glace, ne cesse de se renforcer et c’est une bonne nouvelle pour ceux qui espéré qu’elle renferme la vie.

Des scientifiques avaient déjà repéré des signes géologiques indiquant que des plaques dans la calotte glaciaire de la lune pouvaient plonger les unes sous les autres vers l’océan enfoui de la lune. Maintenant, une nouvelle étude suggère qu’une telle « subduction » est effectivement possible sur Europe et elle montre comment le phénomène pourrait se produire. Les nouveaux résultats devraient intéresser un peu plus les astrobiologistes et tous ceux qui espèrent que la Terre n’est pas le seul monde habité du système solaire.

La lune de Jupiter, Europe et ses geysers de glace. (JPL/ NASA)

Selon l’auteur principal Brandon Johnson, professeur adjoint au Département des sciences de la Terre, de l’environnement et des planètes de l’université Brown (Rhode Island, États-Unis) :

Si, en effet, il y a de la vie dans cet océan, la subduction offre un moyen de fournir les nutriments dont elle aurait besoin.

Ces nutriments incluent des oxydants, des substances qui sont communes sur la surface d’Europe et qui pourraient, selon les chercheurs, aider à fournir une source d’énergie pour la vie.

Ici, sur Terre, la subduction est principalement due aux différences de température entre les plaques rocheuses relativement froides et donc denses avec le manteau environnant très chaud. Cependant, toujours selon les chercheurs, ces différences thermiques ne peuvent pas être le “moteur” d’Europe : les plaques de glace se réchaufferaient en plongeant, s’équilibrant rapidement à la température de la glace en dessous.

Mais Johnson et ses collègues ont déterminé que cela ne signifie pas qu’une subduction ne peut pas se produire sur la lune jovienne. Leurs modèles informatiques suggèrent que les plaques de glace d’Europe peuvent effectivement plonger, si elles sont plus salées que leur environnement.

Selon M. Johnson :

Ajouter du sel à une plaque de glace équivaudrait à lui ajouter un peu de poids, car le sel est plus dense que la glace. Donc, plutôt que la température, nous montrons que les différences dans la teneur en sel de la glace pourraient permettre à la subduction de se produire sur Europe.

De telles différences peuvent en effet exister dans la calotte glaciaire de la lune, ont indiqué les chercheurs. Une remontée d’eau provenant de l’océan souterrain pourrait déposer du sel de façon irrégulière sur la surface, tout comme des éruptions de cryovolcans, selon les scientifiques.

Représentation de l’océan qui se cache sous la surface d’Europe, s’infiltrant à travers certaines de ses fissures en surface. (NASA)

Pour Brown, la présence d’une tectonique des plaques sur Europe pourrait permettre d’en apprendre plus sur notre propre planète ainsi que sur cette lune glacée.

C’est fascinant de penser que nous pourrions avoir une tectonique des plaques autre part que sur Terre. En se plaçant du point de vue de la planétologie comparative, si nous pouvons maintenant étudier la tectonique des plaques dans cet endroit très différent, cela pourrait nous aider à comprendre comment la tectonique des plaques a commencé sur la Terre.

L’étude publiée dans The Journal of Geophysical Research: Planets : Porosity and salt content determine if subduction can occur in Europa’s ice shell.

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