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On ne pourra pas être plus près des étranges cratères de la planète naine Cérès

22 Avr 2016 | 1 commentaire

Ceres-Haulani

Nous avons une bonne idée de ce que sont les points lumineux découverts dans certains cratères de la planète naine Cérès, mais la question restait de savoir comment ils sont arrivés là.

Les dernières images de la NASA présentent les plus clairs points de vus des cratères de Cérès, qui se situe entre Mars et Jupiter, et le matériau qui brille en leur sein ont dérouté les observateurs pendant des mois.

Ces images ont été prises par la sonde spatiale Dawn à sa plus basse altitude en orbite autour de Cérès, à seulement 385 kilomètres de sa surface.

Entre autres, elles montrent le cratère Haulani (en image d’entête aux couleurs améliorées et ci-dessous, clic pour agrandir), d’un diamètre de 34 kilomètres, avec des traces de glissements de terrain sur le bord du cratère.

Le cratère Haulani. (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI)
cratère Haulani

La vue améliorée en fausses couleurs (entête) permet aux scientifiques de se familiariser avec les matériaux qui composent la surface. Dans cette image, les couleurs bleuâtres indiquent la présence de matière récemment exposée/ éjectée à la surface.

Selon le scientifique Martin Hoffmann de l’institut Max Planck pour la mission Dawn, à Göttingen, en Allemagne :

Haulani présente parfaitement les propriétés que nous attendrions d’un impact récent dans la surface de Cérès. Le fond du cratère contraste fortement dans sa couleur avec les parties plus anciennes de la surface.

Le cratère est remarquable en ce qu’il présente des lignes angulaires sur sa bordure. La plupart des cratères ailleurs dans le système solaire, y compris sur Terre, sont à peu près circulaires, et les scientifiques pensent que les bords bruts de certains cratères de Cérès résultent de modèles préexistants de stress et d’un réseau de lignes de faille sous la surface.

Les scientifiques sont également très intéressés par l’image présentant le cratère Oxo, de 10 kilomètres de large,  le deuxième plus brillant sur Cérès après la zone centrale du cratère Occator.

Le cratère Oxo. (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI)
cratère Oxo

Oxo est unique en raison du grand « éboulement » présent sur le bord du cratère, où une masse de matière s’est effondrée en dessous de la surface, rajoutant des preuves d’une géologie active sur Cérès.

Les membres de l’équipe scientifique de Dawn examinent également les signatures de minéraux sur le fond du cratère, qui semblent différents ailleurs sur Cérès.

Selon Chris Russell, chercheur principal de la mission, basé à l’université de Californie (Los Angeles) :

Oxo pourrait apporter une contribution importante à la compréhension de la croûte supérieure de Cérès.

Les données de Dawn ont permis de résoudre l’énigme des taches lumineuses, dont les scientifiques sont maintenant convaincus qu’elles sont constituées d’un mélange de glace et de sels.

Le vaisseau spatial poursuivra sa cartographie, toujours à faible altitude, collectant des images des caractéristiques les plus importantes de Cérès et étudiant les matériaux qui composent sa surface (et son sous-sol), jusqu’au 30 juin. A ce moment-là, le vaisseau spatial n’aura plus assez de carburant, d’hydrazine, pour lui permettre de pointer ses instruments vers la surface de Cérès ou son antenne de transmission vers la Terre.

Sur le site de la NASA : New Ceres Images Show Bright Craters.

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