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L’équateur de pluton est couvert de gratte-ciels tranchants de glace de méthane

21 Oct 2017 | Brèves

Pluton Lame glace

Alors que la NASA continue d’examiner la pléthore de données de la mission New Horizons, une intéressante caractéristique se situant à l’équateur de Pluton a été identifiée comme étant : “d’immenses (gratte-ciels) lames de glace de méthane ».

Image d’entête (clic pour agrandir) : le terrain à lames de Pluton photographié par la sonde New Horizons lors de son survol de juillet 2015. (NASA/ JHUAPL/ SwRI)

Selon le centre de recherche Ames de la NASA :

«Lorsque nous avons réalisé que le terrain en lames consistait en de très hauts dépôts de glace de méthane, nous nous sommes demandé pourquoi ils forment toutes ces crêtes, au lieu d’être simplement de grosses taches (blobs) de glace sur le sol», a déclaré Jeffrey Moore scientifique au Armes Research Center. « Il se trouve que Pluton subit des variations climatiques et parfois, quand elle est un peu plus chaude, la glace de méthane commence à s’évaporer ».

Les scientifiques emploient le terme « sublimation » pour le processus où la glace se transforme directement en gaz, en sautant la forme liquide intermédiaire.

Des structures similaires peuvent être trouvées dans les champs de neige à haute altitude le long de l’équateur de la Terre, mais à une échelle très différente de celle des lames de Pluton. Les structures terrestres, appelées pénitents de glace, sont des formations de neige de seulement quelques mètres de haut, avec des similitudes frappantes avec le terrain en lames beaucoup plus grandes sur Pluton. Leur texture épineuse se forme également par sublimation.

Voilà à quoi ressemblent ces pénitents de glace sur terre, à une échelle considérablement plus petite (Wikimedia Commons/ ESO) :penitents de glace

Sur le site du Ames Research Center : Solving the Mystery of Pluto’s Giant Blades of Ice.

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